Un día como hoy Febrero 1, 2003 ocurrió el accidente del transbordador espacial «Columbia»,

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El accidente del transbordador espacial Columbia se produjo el sábado 1 de febrero de 2003, cuando el Columbia se desintegró sobre Texas y Louisiana, en su reingreso a la atmósfera terrestre, matando a los siete miembros de la tripulación.
(Foto de la NASA)

El 1 de febrero de 2003, el Centro de Misión esperaba un reingreso sin problemas mayores, repentinamente cuando el Columbia aún estaba a 60 km de altura y a 50 minutos del aterrizaje viajando a velocidad de 2,4 Mach, se empezaron a recibir una serie de lecturas anómalas de temperatura elevada de algunos de los sensores del ala izquierda del tranbordador, específicamente de la zona delantera del cubo del tren de aterrizaje izquierdo, luego dejaban de emitir señal. Inicialmente estas anomalías no fueron consideradas como graves por los operadores del Centro de Misión, pero las sospechas apuntaban al ingreso de plasma al interior del ala izquierda en la zona del panel n.º 8, eso permitía el ingreso de gases ionizados a alta temperatura que afectaba los sensores de temperatura.

La grabadora de datos del Columbia registró una desviación de la horizontalidad hacía el lado izquierdo. A 22 minutos del aterrizaje, se desprenden restos en la estela que deja el transbordador y a 18 minutos del aterrizaje los sensores de temperatura dejan de transmitir. Repentinamente, a 16 minutos del aterrizaje, el Centro de Misión deja de recibir datos del Columbia justo cuando se intentaba establecer una comunicación con su comandante. Testigos oculares observan que la estela del Columbia se fragmenta en varias partes.

La tripulación del STS-107 incluye, desde la izquierda, el Especialista de la Misión David Brown, el Comandante Rick Husband, los Especialistas de la Misión Laurel Clark, Kalpana Chawla y Michael Anderson, el Piloto William McCool y el Especialista de Carga Ilan Ramon. (Foto de la NASA)
  • Comandante Rick D. Husband: coronel de la Fuerza Aérea de Estados Unidos e ingeniero mecánico que pilotó un transbordador durante el primer acoplamiento con la Estación Espacial Internacional (STS-96).
  • Piloto William C. McCool: comandante de la Marina de Estados Unidos.
  • Comandante de carga Michael P. Anderson: teniente coronel y físico a cargo de la misión científica.
  • Especialista de carga Ilan Ramon: coronel en la Fuerza Aérea Israelí y el primer astronauta israelí.
  • Especialista de misión Kalpana Chawla: ingeniera aeroespacial nacida en India. Era su segunda misión espacial.
  • Especialista de misión David M. Brown: capitán de la Marina de Estados Unidos entrenado como aviador y cirujano de vuelo. Brown trabajó en experimentos científicos.
  • Especialista de misión Laurel Blair Salton Clark: capitana de la Marina de Estados Unidos y cirujana de vuelo. Clark trabajó en experimentos biológicos.